La storia

Groenlandia, fossili di alberi nascosti nel ghiaccio della guerra fredda

Nel 1966 gli americani fecero scavare nella calotta artica ufficialmente per ricerca scientifica in realtà per potervi nascondere missili nucleari. La missione militare fallì. Adesso i ricercatori hanno recuperato i campioni di quei carotaggi dimenticati per decenni nei congelatori della Danimarca. Che ci raccontano quando la calotta non c'era
3 minuti di lettura

Nel 1966, l'esercito americano lanciò in Groenlandia l'operazione Project Iceworm (Progetto verme del ghiaccio) con il fine ultimo di nascondere 600 missili nucleari sotto il ghiaccio vicino all'Unione Sovietica. L'operazione fu giustificata da un punto di vista scientifico e, a tale scopo, gli scienziati dell'esercito americano estrassero un chilometro e mezzo circa di ghiaccio nella Groenlandia nordoccidentale, a Camp Century, un'enorme base militare della guerra fredda. La missione militare fallì, ma il team scientifico riuscì a completare la perforazione di una carota di ghiaccio profonda circa 1400 metri, fino alla base della calotta. Gli scienziati si concentrarono sul ghiaccio stesso, anche a causa del crescente sforzo in quel momento storico per comprendere la profonda storia del clima terrestre attraverso le ere glaciali della terra, non curandosi dell'ultima parte della carota.

Negli anni '70, i campioni furono trasportati da una struttura dell'esercito all'Università di Buffalo, poi negli anni '90 in un congelatore a Copenaghen. Il campione, abbandonato e in gran parte dimenticato in una serie di congelatori per decenni, fu accidentalmente riscoperto nel 2017. Con grande sorpresa, I ricercatori che in seguito lo hanno esaminato hanno rinvenuto non solo la solita sabbia e roccia che si trova sotto il ghiaccio groenlandese, ma anche resti ben conservati di ramoscelli e foglie: la prima scoperta della vita vegetale passata in questa parte del mondo apparentemente congelata da tempo.

Nei risultati pubblicati in un nuovo studio questa settimana negli atti della National Academy of Sciences (Proceedings of the National Academies), gli autori affermano che la scoperta indica che la maggior parte o tutto il ghiaccio della Groenlandia scomparve una o più volte nell'ultimo milione di anni circa, consentendo la vegetazione o persino foreste di crescere. Questo è in linea con i risultati presentati in un altro studio nel 2016 che indicava che il ghiaccio era in gran parte scomparso nello stesso lasso di tempo, suggerendo che la Groenlandia potrebbe essere molto più instabile di quanto si pensasse a lungo e potrebbe subire una fusione radicale nei prossimi decenni a causa del cambiamento climatico.

"Quello che abbiamo scoperto erano strutture vegetali delicate, perfettamente conservate", ha detto l'autore principale dello studio, Andrew Christ dell'Università del Vermont. "Sono fossili, ma sembrano morti ieri. È una capsula del tempo di ciò che viveva in Groenlandia". I ricercatori stimano che i resti abbiano al massimo circa un milione di anni, ma che la vegetazione potrebbe essersi sviluppata fino a poche centinaia di migliaia di anni fa. "Ora abbiamo due studi con risultati sorprendentemente simili, anche se in entrambi i casi abbiamo perforato alla cieca", ha detto Joerg Schaefer, un geochimico del Lamont-Doherty Earth Observatory della Columbia University che ha guidato lo studio del 2016 ed è uno dei principali autori del nuovo articolo. "La coerenza tra i due segnali è sbalorditiva".

Utilizzando tecniche non disponibili nel 1966, gli scienziati hanno dimostrato nello studio del 2016 che il substrato roccioso conteneva isotopi di alluminio e berillio, che si formano solo quando la superficie terrestre è esposta ai raggi cosmici che bombardano costantemente il pianeta. Nel nuovo studio, il team ha utilizzato una serie di tecniche analitiche avanzate per sondare i sedimenti, i fossili e le foglie oltre che estendere tali misure alle carote utilizzate nello studio del 2016. Inoltre, l'analisi di rare forme di ossigeno trovate all'interno del sedimento hanno rivelato che le precipitazioni devono essere cadute a quote molto inferiori rispetto all'altezza dell'attuale calotta glaciale. Ciò implica che la calotta glaciale fosse assente in quel momento, dicono i ricercatori. Il fatto che vi siano resti vegetali, inoltre, mostra anche che il ghiaccio sovrastante è relativamente giovane in termini geologici, affermano i ricercatori. In caso contrario, infatti, i resti sarebbero stati spazzati via dal ghiaccio, che è in costante movimento verso la costa.

 

Un team sta ora analizzando il Dna dai campioni estratti per capire se possono saperne di più sull'identità e sull'età delle piante. "Il nostro studio mostra che la Groenlandia è molto più sensibile al riscaldamento climatico naturale di quanto pensassimo e sappiamo già che il riscaldamento incontrollato del pianeta da parte dell'umanità supera enormemente il tasso naturale", ha concluso Christ. Il ghiaccio della Groenlandia sta fondendo a un ritmo accelerato negli ultimi decenni ed è responsabile di una gran parte dell'innalzamento del livello del mare. "La Groenlandia può sembrare lontana, ma può sciogliersi rapidamente, riversandosi negli oceani in modo tale che New York, Miami, Dacca - e altre città - andranno sott'acqua", ha detto il co-leader dello studio Paul Bierman dell'Università del Vermont. "Questo non è un problema di 20 generazioni. Questo è un problema urgente per i prossimi 50 anni ".